Cómo funcionan los sitios de redes sociales

Como bien explica Noelia García Estévez en Redes Sociales en Internet. Implicaciones y consecuencias de las plataformas 2.0 en la sociedad, son muchas y variadas las herramientas y funcionalidades que los sitios de redes sociales ponen a disposición de sus usuarios. Los servicios más habituales son:

  • Creación y edición de perfil.
  • Compartir fotos y vídeos.
  • Búsqueda de amigos, conocidos u otros miembros.
  • Acceso a los perfiles de amigos y a invitar a otros.
  • Clasificación de contactos.
  • Comentarios en los perfiles de amigos.
  • Integración con otras herramientas sociales.
  • Mensajería instantánea y bandeja para mensajes entrantes.
  • Creación y participación en grupos de discusión y comunidades virtuales.
  • Valoración de los contactos.

La columna vertebral de estas redes sociales se compone de los perfiles visibles de los miembros en los que se muestran una lista de amigos que son también usuarios del sistema. Estos perfiles son páginas propias y únicas de cada usuario donde se dan a conocer. Cuando un individuo decide darse de alta en un sitio de red social en Internet debe rellenar un formulario consistente en una serie de preguntas. Las respuestas a esas preguntas configuran el perfil del usuario, con datos tales como edad, sexo, población profesión, intereses, etc. Habitualmente, se incluye una foto de perfil que servirá para que el resto de usuarios lo reconozcan más fácilmente y distinguirlo cuando haya coincidencia en nombre y apellidos. Algunos sitios ofrecen a sus miembros mejorar el perfil posibilitando añadir contenido multimedia o modificar la apariencia y presentación de su página. Otros, como Facebook, permiten incorporar ”aplicaciones” según las preferencias del usuario.

Tan importante como la creación y administración del perfil es la localización de amigos o conocidos con los que mantener contacto en la red. Por eso la mayoría de sitios permiten buscar a través del correo electrónico amigos que ya estén en esa red. Todas estas relaciones se identificarán en el sistema con el fin de que el resto de usuarios pueda ver los contactos de otro y facilitar así el encuentro entre los individuos de la red. Según el sitio, las etiquetas de estas relaciones pueden utilizar términos como ”amigos”, ”contactos”, ”seguidores” y/o ”fans”. Normalmente se requiere confirmación bidireccional para la amistad, aunque no siempre es así. Los vínculos unidireccionales suelen etiquetarse como ”fans” o ”seguidores”, mientras que si la aceptación es mutua, –el usuario A ha solicitado la amistad del usuario B y éste ha aprobado la solicitud– se hablará normalmente de ”amigos”. Las redes sociales suelen tener controles de privacidad que permiten al usuario delimitar quién puede ver su perfil o entrar en contacto con él, entre otras opciones.

on-y-off-line

Cada usuario tiene sus propios criterios a la hora de aceptar o rechazar una petición de amistad. Algunos consideran que lo importante es estar en contacto con el mayor número de personas posibles, las conozcan o no personalmente; otros, en cambio, sólo permiten estar conectados con aquellas personas que conocen de la vida real o con algunos amigos virtuales de cierta confianza. Es decir, se trata de primar el número de contactos o la calidad de los mismos. José Antonio del Moral reconoce que ”una de las funciones esenciales de toda red social debe ser conectarnos con gente con la que nos entendemos. Si aceptamos a cualquiera como amigo, estamos desperdiciando su valor como sistema de reputación”.

Estas plataformas sociales integran también servicios de correo y mensajería instantánea. Muchos expertos han llegado a hablar incluso del principio del final del e-mail. Sin duda los resultados de algunos estudios parecen apuntar en esta dirección. Según The Nielsen Company, el acelerado crecimiento de redes sociales como Facebook y Twitter ha provocado una notable disminución en el uso de los servicios tradicionales de correo electrónico. El estudio, cuyos resultados se publicaron en junio de 2010, detectó que el total del tiempo que los usuarios pasan conectados a la red, un 22,7% se concentra en las comunidades sociales 2.0 y blogs, con un aumento considerable respecto al porcentaje de 2009, cuando el uso de redes sociales contabiliza 15,8% de la actividad. En contraste con ese crecimiento, sólo el 8,3% del tiempo que los internautas navegan en la web lo dedicaran al e-mail, lo que supuso una caída del 28% respecto a la cifra del año pasado.

Sin embargo, las compañías de correo electrónico se defienden y no creen que sus servicios estén peligrando. ”La gente sigue usando el correo electrónico, y lo hace cada vez más” declaró Walter Harp, director general de producto de Hotmail a nivel mundial, durante una visita a Madrid en la que aprovechó para reflexionar en torno al panorama actual del correo electrónico y su relación con redes sociales. Harp también reconoció que uno de los principales problemas del correo electrónico es la entrada de spam. Por eso Microsoft ha trabajado duro en este aspecto y el porcentaje de correo no deseado ha pasado del 35% al 4%.

Pero el correo electrónico no es el único afectado. El uso de programas de mensajería instantánea como Messenger y otros portales de servicios similares han experimentado una notable caída, incluso en algunos casos han llegado hasta la desaparición.

Tabla 5

Distribución del tiempo de consumo de Internet. Comparación entre países.

tabla5

En un entorno tan cambiante como internet y, especialmente, las redes sociales online, es difícil predecir cuáles son las fórmulas que triunfarán en el futuro. No obstante, los servicios basados en la localización (SBL) parecen ser una de ellas. Ya son varios los sitios de redes sociales que ofrecen esta prestación.

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